The Cave of Muted Sounds – A Commentary on the Cave of Chauvet / La Cueva de los Sonidos Mudos – Un Comentario Sobre la Cueva de Chauvet

✶⋆ English Version

Welcome to the first post from the 4 the Love of Art series! I have dedicated this first post to one of the most important archaeological sites in Europe on parietal art, the Chauvet Cave. We will delve into this wonderful world of the Upper Palaeolithic that could perfectly remind us of some works by Pablo Picasso or contemporary art. However, as you will see, rock art is incredibly complex and wonderful.

About the Chauvet Cave

The Chauvet Cave is one of the most important rock art sites in Europe. Located in Ardèche, in the south of France, it was discovered in 1994 and is one of the best-preserved sites of Upper Palaeolithic rock art. Numerous studies have been made confirming the existence of two phases of human frequentation and a phase of animal occupation. The oldest dating of the cave is 37,000-35,000 years, with fourteen carbon dating of the site’s drawings.

One of the main distinctive features of Chauvet’s painting is that the animal images were made according to the natural structure of the cave. This means that the cave’s structure was used to give the feeling that the represented animals stand out from the rock and have volume. Among some of the animals represented are bison, horses, lions, cave bears, owls, insects, among others. These were represented in a naturalistic style, as they were illustrated in the most reliable way possible. Most of them were represented as if they were in motion, which is evidenced by observing the postures in which the animals were captured, some have more than four legs that could remember the works from Futurism artists. An interesting detail of these representations is the fact that some animals have their mouths open as if they were emitting sounds. It is worth mentioning that not all animals are pictographs, that is, rock art made with coloured pigments, but there are also engravings such as an owl.

The Chauvet Cave, also known as Chauvet-Pont-d’Arc. It also presents abstract pictorial elements, such as dots, in addition to hands in positive. Hands in positive means applying paint in the palm of the hand and stamping it on the wall.

All the representations were made in semi-darkness, by torchlight, for this reason, to study and understand them, this process of realization must be considered.

Possible Cosmology Associated with the Art of the Chauvet Cave

Positive Hand Painting in Chauvet Cave. Archeologie France.

To understand the images of the Chauvet Cave, it is necessary to review the cosmology to which they are associated. The Paleolithic cosmology of Chauvet presents highly spiritual symbolic productions that could be associated with the beliefs of the community that inhabited the Chauvet area. D. Lewis-Williams and D. Pearce mention that a system of beliefs: “must inevitably work through a system of symbols” (pp. 25). Possibly these images that were articulated on the walls of the Chauvet cave in the manner of animals, palms of hands, points, among others can be understood as symbols. But a system of beliefs, religion, is also associated with practices, which include: “rituals that are designed to access religious experiences and manifest religious beliefs” (pp. 27). For this reason, one of the explanations for the images found in Chauvet Cave could be that they were produced as a means for manifesting beliefs.

David Lewis-Williams and J. Clottes mention in The Shamans of Prehistory: Trance and Magic in the Painted Caves that the Paleolithic cosmology is related to shamanism since it is a society in which there is no strictly defined division between the natural and the supernatural. This means that human beings could adopt both animal and human forms, both coexisting in the same category. Therefore, shamanism is essential in the worldview of the time because: “it is a way of life and thinking that encompasses everything” (pp.22). In other words, religion and religious experience are more than just beliefs, but it also orders the world, thoughts, and the way of living during the Paleolithic age. Consequently, moving along the underground galleries of the cave would be like entering the spirit world.

David Lewis-Williams in his book The Mind in the Cave tries to provide an explanation for understanding why human beings made art in dark and hard-to-reach places like a cave. He suggests that this decision is due to a cultural decision associated with shamanic cosmology, for this reason: “the underground passages and caverns of the Paleolithic were, therefore, places that allowed close contact with a lower spiritual layer of the cosmos, even penetration into it. The images that were made there were related to this subterranean world “(pp. 214). This is why entering the cave could be like entering the spiritual world, and the wall of the cave allowed direct contact with this world.

Lewis -Williams maintains that the images would have been made with altered levels of consciousness since: “the images of the Upper Paleolithic seem to” float “on the rock; when they are anchored by some surface feature, they are not necessarily found in a realistic position”(pp. 216). He adds that the images would not be made on the surface, but were located in the places where they had been visualized according to the natural shape of the cavern. This characteristic is a fundamental feature of the Chauvet Cave, where the images are located on surfaces that resemble the shape of the represented animal.

Cave of Forgotten Dreams

The panel of the Horses. Chauvet Cave. Archeologie France.

In 2010 the filmmaker and documentary maker Werner Herzog created a documentary entitled Cave of Forgotten Dreams” with the support of the French Ministry of Culture. This documentary was the first and most complete look at the discoveries of the archaeological site available to the general public.

In this documentary, you can perceive some ideas by Sigfried Giedion concerning the purposes of Palaeolithic art. Herzog mentions that images are highly spiritual, while S. Gideon in his book The Eternal Present maintains that art is: “a fundamental experience. It springs from man’s innate passion to build a means of expression for his inner life ”(p. 27). That is, to understand their inner feelings and what they mean, human beings produce art. This is why the human beings who made the paintings in Chauvet Cave could have made them because they felt the need to make their inner life experiences possible. Human beings could have had the urge to materialize their way of seeing and understanding life, which led them to make art in the Chauvet Cave.

Bison embracing female sex. Chauvet Cave. Archeologie France

This is evidenced, for example, in the painting of a bison embracing the female sex, this image illustrates the worldview of the human beings who made it. It might indicate, on one hand, that fertility was fundamental for them as it allowed the species to continue existing, it might be associated with life, and on the other hand, it shows that there was no sharp distinction or division between the animal world and the human world. These ideas can be also connected with S. Gideon suggestion that: “every work of art is a psychic record. Man’s attitude towards space is a psychic reflection of his visual world ”(pp. 30). Therefore, if art reflects the psychic world of the human being, Chauvet’s paintings show us the psychic world of their makers. They suggest that human beings had a detailed observation in nature that allowed them to capture such a naturalistic art of the animals that were around them. But also, as mentioned above, there was a scarce division between human beings and animals, both belonging to the same cosmos or world.

The Chauvet Cave presents paintings that seem to be a frozen past, as Herzog mentions in his documentary, as they give the feeling of being fresh and full of life. But something that strikes me deeply is the way the animals were represented. It seems that human beings were not only concerned with the visual aspects, but it seems that it was also essential to capture what they perceived with their other senses such as hearing. In Chauvet Cave, we see drawings of animals with movement and with their mouths open, which allows us to think that the sounds probably had some importance for the human experience. Possibly to the inhabitants of the area, sounds caused some important emotional experience that they had to immortalize on the walls of the cave.

The Chauvet Cave is a UNESCO World Heritage Site. Nowadays you can visit a replica of the Chauvet Cave. But you can also take a free online tour here.

Do you love the images from the Chauvet Cave? I hope you enjoyed the first post from the 4 the Love of Art series. If you have any comments or suggestions, you can leave them below or on Instagram. Do not miss the next post on rock art coming out on Saturday 4th of September!

✶⋆ Versión en Español

Este primer post de 4 de Love of Art lo he dedicado a uno de los yacimientos arqueológicos más importantes en Europa sobre el arte parietal, la Cueva de Chauvet. Nos adentraremos en este maravilloso mundo del paleolítico superior que perfectamente podría recordarnos a algunas obras de Pablo Picasso o del arte contemporáneo. Sin embargo, como podrán ver, el arte rupestre es increíblemente complejo y maravilloso.

Descripción General sobre la Cueva de Chauvet

Pictografías de animales Cueva de Chauvet. Archeologie France.

La Cueva de Chauvet es una de los sitios de arte parietal más importantes en Europa. Ubicada en Ardèche, al sur de Francia, fue descubierta en 1994 y es uno de los lugares mejor conservados del arte parietal del Paleolítico Superior. Se han realizado numerosas dataciones que confirman la existencia de las dos fases de frecuentación humana evidenciadas ya desde las primeras dataciones y de una fase de ocupación animal. La datación más antigua es de 37 000-35 000 años, datando con carbono catorce unos de los dibujos del sitio.

Uno de los principales rasgos distintivos de la pintura de Chauvet es que las imágenes de animales se realizaron de acuerdo a la estructura natural de la cueva, es decir, se aprovechó el relieve de la cueva para dar la sensación de que los animales representados sobresalen de la roca y tienen volumen. Entre algunos de los animales representados se encuentran bisontes, caballos, leones, osos cavernarios, búhos, insectos, entre otros. Estos son de estilo naturalistas, es decir, fueron ilustrados de una manera más fidedigna posible, incluso como si estuvieran en movimiento, lo que se evidencia al observar las posturas en las que los animales fueron plasmados, algunos tienen más de cuatro patas lo que podría recordar a las obras del Futurismo. Un detalle interesante de estas representaciones es el hecho de que algunos tienen la boca abierta como si estuvieran emitiendo sonidos. Cabe mencionar que no todos los animales son pictografías, es decir, arte parietal realizado con pigmentos de colores, sino que también hay grabados como es el caso de un búho.

La Cueva de Chauvet, también conocida como Chauvet-Pont-d’Arc, también presenta elementos pictóricos abstractos, como puntos. Además se ven palmas de manos en positivo, es decir, se aplicó pigmento en la palma y se estampó la palma e la pared de la caverna.

Todas las representaciones habrían sido realizadas en la semi oscuridad, a la luz de las antorchas, por lo que su estudio y comprensión debe considerar esta característica en su realización.

Posible Cosmovisión Asociada

Palmas de Manos en Positivo. Cueva de Chauvet. Archeologie France.

Para comprender las imágenes de la Cueva de Chauvet es necesario intentar entender su cosmovisión asociada. La cosmovisión paleolítica de Chauvet demuestra una producción simbólica altamente espiritual que podría estar asociada a la forma de pensar de la comunidad que habitaba la zona de Chauvet. Especialmente a su sistema de creencias, lo que se conoce como religión. D. Lewis-Williams y D. Pearce mencionan que la religión: “debe trabajar inevitablemente a través de un sistema de símbolos” (pp. 25). Posiblemente estos símbolos religiosos estaban articulados en las paredes de la cueva de Chauvet a modo de animales, palmas de manos, puntos, entre otros. Pero también la religión está asociada a una práctica, que incluye: “rituales que están diseñados para acceder a las experiencias religiosas y manifestar las creencias religiosas” (pp. 27). Al considerar que los rituales son necesarios para acceder a la religión, es fundamental mencionar la teoría de que la producción artística era una forma de manifestar las creencias.

David Lewis-Williams y J. Clottes mencionan en Los Chamanes de la Prehistoria que la cosmovisión paleolítica está relacionada con el chamanismo, puesto que es una sociedad en la que no existe una división estrictamente delimitada entre lo natural y lo sobrenatural. Es decir, el ser humano podría adoptar forma tanto animal como humana, ambos cohabitan en una misma categoría. Por ende, el chamanismo es esencial en la cosmovisión de la época porque: “se trata de un modo de vida y de pensar que lo engloba todo” (pp.22). En otras palabras, la religión y la experiencia religiosa son más que simplemente una creencia, sino que ordenan el mundo, el pensamiento y el modo de vida de la época paleolítica. En consecuencia, recorrer las galerías subterráneas de la cueva sería como adentrarse a al mundo de los espíritus.

David Lewis-Williams en su libro La Mente en la Caverna, intenta otorgar una explicación al por qué los seres humanos realizaron arte en lugares oscuros y de difícil acceso como una caverna. Indica que esta decisión de espacio se debe a una decisión cultural asociada a la cosmología chamánica, y que por ende: “los pasajes y cavernas subterráneas del Paleolítico eran, por lo tanto, lugares que permitían un estrecho contacto con un estrato espiritual inferior del cosmos, incluso la penetración en él. Las imágenes que se realizaban ahí estaban relacionadas con este mundo subterráneo” (pp. 214). Es por esto que, adentrarse en la cueva podría ser como adentrarse al mundo espiritual, y la pared de la caverna permitía un contacto directo con este mundo.

Ahora bien, Lewis -Williams mantiene que las imágenes habrían sido realizadas con niveles de conciencia alteradas puesto a que: “las imágenes del Paleolítico Superior parecen “flotar” sobre la roca; cuando están ancladas mediante algún rasgo de la superficie, no se encuentran necesariamente en una posición realista” (pp. 216). Además, las imágenes no serían simplemente realizadas en la superficie, sino que se ubicaban en los lugares dónde se habían visualizado según la forma natural de la caverna. Esta característica es un rasgo fundamental de la Cueva de Chauvet, dónde las imágenes se ubican en superficies que tenían semejanza a la forma del animal representado.

La Cueva de los Sueños Olvidados”

Panel de los Caballos. Cueva de Chauvet. Archeologie France

El 2010 el cineasta y documentalista Werner Herzog, creó un documental titulado “La Cueva de los Sueños Olvidados” con el apoyo del ministerio de cultura francés. Este documental fue el primer acercamiento más completo sobre los descubrimientos del sitio arqueológico disponible para el público general.

En este documental, se pueden ver algunas ideas presentadas por Sigfried Giedion en relación con los propósitos del arte paleolítico. Herzog menciona que las imágenes son altamente espirituales, mientras que S. Gideon postula en El Presente Eterno que el arte es: “una experiencia fundamental. Brota de la pasión innata del hombre de construir un medio de expresión de su vida interior” (27). Es decir, para poder comprender sus propios sentimientos interiores y que estos signifiquen, el ser humano produce arte. Es por esto que los seres humanos que plasmaron las pinturas en Chauvet, podrían haberlas realizado porque sentían la necesidad de hacer posible sus experiencias de vida interior. A los seres humanos les podría haber surgido la urgencia de materializar su forma de ver la vida, lo que les llevó a hacer el arte en la cueva de Chauvet.

Cueva de Chauvet. Bisonte abrazando un sexo femenino. Archologie France

Esto se evidencia, por ejemplo, en la pintura de un bisonte abrazando un sexo femenino, esa imagen ilustra la cosmovisión que tenían lo seres humanos que la realizaron, pareciendo indicar, por un lado, que la fecundidad era fundamental , y por otro lado, que no había una marcada distinción o división entre el mundo animal y el mundo humano. S. Gideon menciona que: “toda obra de arte es un registro psíquico. La actitud del hombre hacia el espacio es un reflejo psíquico de su mundo visual” (30). Si el arte refleja el mundo psíquico del ser humano, las pinturas de Chauvet nos muestran el respeto y la detallada observación que tenían los seres humanos que plasmaron un arte tan naturalista de los animales que se encontraban a su alrededor. Pero también, como se mencionó anteriormente, la imagen que representa la unión entre animal y humano muestra el pensamiento de la época: la escasa división entre el ser humano y los animales, siendo ambos pertenecientes a un mismo cosmos o mundo.

La Cueva de Chauvet presenta pinturas que parecieran estar en un pasado congelado, como menciona Herzog en su documental, que dan la sensación de estar frescas y llenas de vida. Pero algo que me llama profundamente la atención es la forma en la que se representaron los animales. Parece que los seres humanos no solamente se preocupaban de lo visual, de plasmar lo que se puede capturar a través de los ojos, sino que también era esencial plasmar lo que ellos percibían con otros sentidos como el oído. En Chauvet vemos dibujos de animales con movimiento y con su boca abierta, lo que nos permite pensar que probablemente los sonidos tenían alguna importancia para la experiencia humana, posiblemente a los habitantes de aquella zona les provocaban alguna experiencia emocional importante que debían inmortalizar en las paredes de la cueva.

La Cueva de Chauvet es Patrimonio de la Humanidad declarada por la UNESCO. Actualmente se puede visitar una réplica de la Cueva de Chauvet. Como también se puede realizar un tour en línea acá.

¿Encuentras fascinantes las imágenes de la Cueva de Chauvet? Espero que hayas disfrutado este primer post de 4 the Love of Art. Déjanos tus comentarios o sugerencias abajo o en Instagram. ¡No te pierdas el próximo post sobre arte rupestre el Sábado 4 de Septiembre!

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