An observation of Handprints in Cueva de las Manos/ Una Observación de las Pinturas de Manos en Cueva de las Manos

✶⋆ English Version

A new month is coming, September is here! And today, 4th, it means that a new post from 4t he Love of Art series is coming out! In this second entry from the series, I want to introduce you to a wonderful rock art archaeological site from South America. We will explore an enigmatic place!

Cueva de las Manos is an archaelogical site located in Santa Cruz, Argentina. It dates 9.300 years BP, being one of the eldest rock art in Latin America that it has been discovered so far. UNESCO declared it as a World Heritage in 1999, providing the following general description:

It takes its name (Cave of the Hands) from the stencilled outlines of human hands in the cave, but there are also many depictions of animals, such as guanacos (Lama guanicoe ), still commonly found in the region, as well as hunting scenes. The people responsible for the paintings may have been the ancestors of the historic hunter-gatherer communities of Patagonia found by European settlers in the 19th century”.

Regarding the rock art present in Cueva de las Manos, Gradin, Aschero and Aguerre (1976) identified three different styles. The first style, involved hunting scenes of humans hunting guanacos and some negative hands are depicted over or close to the scene suggesting that they are part of the composition. In this style, humans are notably smaller in comparison to guanaco. A second style consists of numerous hands in negative in a single space, and animals in a contemplative form. The third identified style which consists of gemometrical patterns and some negative hands. Now, Aschero (2010) reconsiders the style’s classification, especially, the first and the second ones, considering their geograpgical display and the possible techiniques the hunter gatherers communities that created the paintings might have had.

As it is possible to see, Cueva de las Manos presents different motives but it is more iconic for presenting the hands in negative form that gives its name which is literary translated as “Cave of the Hands”. Hands in negative form were made by putting the hand without painting in the rock surface and blowing the pigment with a small tube to form the shape of the hands.

Hands are a common motif in rock art that can be found all over the world. David Lewis- Williams suggests that the action of leaving a hand print could have been more important than the hand on its own. He suggests that the imprinting of the hands on the rock would suggest a way of communicating with the spiritual world and that the action would be a form for human beings for signaling that they are present in such world.

Lewis-Williams also signals Lorblanchet’s observation on Australian indigenous people for creating negative hands. The anthropologist recalled that negative hands were made in a collective manner, individuals who placed their hands on the rock walls were not necessarily the ones who applied the pigments. For this reason, as Fiore (2020) has suggested, when it comes to studying rock art, the analysis of such work process is a key element for understanding and interpreting the role of visual images within the social context in which they were made and used. For this reason, for understanding the negative hands present in Cueva de las Manos, it would be necesary to consider the posible techniques and context of realization of the hands to have a glipse of how the human beings who realized them conseived the world, and no less important, the role that the collective might have had in such realizations.

It is also relevant to consider that, as suggested by Charlin & Borrero (2012), rock art can be understood as a transformation of the natural environment introduced by human population, which might change the way landscapes are perceived by the upcoming generations. In this sense, can the hands from Cueva de las Manos signal a sacred or even forbidden place? It would be very interesting to have the possibility of understanding how cultures from Patagonia, who dwelled from the late Holocene, after the human beings who created these designs, perceived the place of Cueva de las Manos and its paintings.

In this post we have provided a general introduction to Cueva de las Manos, focusing on some amazing questions that might be considered when contemplating rock art. As it has been seen, and as it is the purpose of these posts from 4 the Love of Art project, Rock Art is fascinating and enigmatic but compulsory for understanding our own humanity. Despite it is sometimes left aside from Artistic academia and recognition, it is not possible to deny that despite its simnplicity that it might suggest when seeing it, it is a complex universe of thousands possibilities.

What do you think about this beautiful site? Did you know about it? Leave your thoughts in the comment section or on Instagram. To know more, you can check out the references at the end of this post. Stay in tune for the next post from 4 the Love of Art series coming out on October 4th!

✶⋆ Versión en Español

Se acerca un nuevo mes, ¡septiembre está aquí! ¡Y hoy, 4, significa que sale una nueva publicación de la serie 4 the Love of Art! En esta segunda entrada de la serie, quiero presentarles un maravilloso sitio arqueológico de arte rupestre de América del Sur. ¡Exploraremos un lugar enigmático!

Cueva de las Manos es un sitio arqueológico ubicado en Santa Cruz, Argentina. Data de 9.300 años AP, siendo uno de los arte rupestre más antiguos de América Latina que se ha descubierto hasta el momento. La UNESCO lo declaró como Patrimonio de la Humanidad en 1999, proporcionando la siguiente descripción general:

“La Cueva de las Manos del Río Pinturas alberga un conjunto excepcional de arte rupestre, ejecutado entre los años 13.000 y 9.500 a.C. La cueva debe su nombre a las huellas de manos estampadas en sus paredes con una técnica similar a la de impresión con plantilla. Además de estas figuras, la cueva posee numerosas representaciones de especies aún vivas de la fauna local, y más concretamente de guanacos (lama guanicoe). Los autores de las pinturas bien podrían haber sido los antepasados de las comunidades de cazadores-recolectores de Patagonia descubiertas por los colonizadores europeos en el siglo XIX”.

En referente al arte rupestre que se encuentra en Cueva de las Manos, Gradin, Aschero y Aguerre (1976) identificaron tres estilos diferentes. El primer estilo, involucró escenas de caza de humanos cazando guanacos y algunas manos negativas están representadas sobre o cerca de la escena sugiriendo que son parte de la composición. En este estilo, los humanos son notablemente más pequeños en comparación con los guanacos. Un segundo estilo consta de numerosas manos en negativo en un solo espacio y animales en forma contemplativa. El tercer estilo identificado que consta de patrones geométricos y algunas manos negativas. Ahora, Aschero (2010) reconsidera la clasificación de los estilos, especialmente, el primero y el segundo, considerando su despliegue geográfico y las posibles técnicas que pudieran haber tenido las comunidades de cazadores recolectores que crearon las pinturas.

Como se puede ver, la Cueva de las Manos presenta diferentes motivos pero es más icónica por presentar las manos en la forma negativa que le da su nombre. Las manos en forma negativa se hicieron poniendo la mano sin pintar en la superficie de la roca y se sopló el pigmento con un pequeño tubo para formar la forma de las manos.

Las manos son un motivo común en el arte rupestre que se puede encontrar en todo el mundo. David Lewis-Williams sugiere que la acción de dejar una huella de mano podría haber sido más importante que la mano en sí misma. Sugiere que la impresión de la mano en la roca sugeriría una forma de comunicarse con el mundo espiritual y que la acción sería una forma en la que los seres humanos señalarían su presencia en aquel mundo.

Lewis-Williams también señala la observación de Lorblanchet sobre los indígenas australianos al crear manos negativas. El antropólogo observó que las manos negativas se hacían de forma colectiva, los individuos que colocaban las manos en las paredes de la roca no eran necesariamente los que aplicaban los pigmentos. Por ello, como ha sugerido Fiore (2020), a la hora de estudiar el arte rupestre, el análisis de dicho proceso de trabajo es un elemento clave para comprender e interpretar el papel de las imágenes visuales dentro del contexto social en el que fueron realizadas y utilizadas. Por ende, para comprender las manos negativas presentes en la Cueva de las Manos, sería necesario considerar las posibles técnicas y contexto de realización de las manos para vislumbrar cómo los seres humanos que las realizaron concibieron el mundo, y no menos importante, el papel que el colectivo podría haber tenido en tales realizaciones.

También es relevante considerar que, como sugieren Charlin & Borrero (2012), el arte rupestre puede entenderse como una transformación del entorno natural introducida por la población humana, que podría cambiar la forma en que los paisajes son percibidos por las generaciones venideras. En este sentido, ¿pueden las manos de la Cueva de las Manos señalar un lugar sagrado o incluso prohibido? Sería muy interesante tener la posibilidad de comprender cómo las culturas patagónicas, que habitaron desde el Holoceno tardío, después de los seres humanos que crearon estos diseños, percibieron el lugar de la Cueva de las Manos y sus pinturas.

En esta publicación hemos proporcionado una introducción general a la Cueva de las Manos, enfocándonos en algunas preguntas asombrosas que podrían considerarse al contemplar el arte rupestre. Como se ha visto, y como es el propósito de estos posts del proyecto 4 the Love of Art, el Arte Rupestre es fascinante y enigmático, y es fundamental estudiarlo para entender nuestra propia humanidad. A pesar de que en ocasiones se deja al margen de la academia y el reconocimiento artístico, no se puede negar que a pesar de la sencillez que pueda sugerir al verlo, es un universo complejo de miles de posibilidades.

✷ ¿Qué opinas de este hermoso sitio? ¿Lo sabías? Deja tus pensamientos en la sección de comentarios o en Instagram. Para saber más, puede consultar las referencias al final de esta publicación. ¡Estén atentos para la próxima publicación de la serie 4 the Love of Art que se lanzará el 4 de octubre!

Refernces/ Referencias

Aschero, Carlos. (2012). “Las Escenas de caza en Cueva de las Manos: Una perspectiva regional (Santa Cruz, Argentina). Pleistocene art of the world. edited by Clottes, J. pp. 808 -823

Charlin, Judith. Borrero, Luis A. (2012). “Rock Art, Inherited Landscapes, and Human Populations in Southern Patagonia”. A Companion to Rock Art. Edited by Jo McDonald and Peter Veth. Blackwell Publishing.

Fiore, Danae. (2020). “The Art of Making Images: Technological Affordance, Design Variability and Labour Organization in the Production of Engraved Artefacts abd Body Paintings in Tierra del Fuego (Southern South America”. Journal of Archaeological Method and Theory.

Gradin, Carlos. Aschero, Carlos. Aguerre, Ana. (1976). “Investigaciones Arqueológicas en Cueva de las Manos Estancia Alto Río de Pinturas (Provincia de Santa Cruz)”. Relaciones de la Sociedad Argentina de Antropología. Vol. X. Buenos Aires.

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