El Médano: An Insight on Marine Representations in Rock Art / El Médano: Una introducción a la representación marina en el arte rupestre

✶⋆ English Version

On this “4 the Love of Art” occasion we are going to move from the Palaeolithic era and focus on exploring some fascinating rock art produced by pre-Chango cultures, located in the north of Chile. This rock art style is known as El Médano rock art style because of its location. As you will see, it is one amazing example of how fisher gatherers societies are more complex than how stereotypes usually represent them.

El Médano is a ravine located 75 km from the north of Taltal, Antofagastam, in Chile’s Norte Grande. The ravine opened to the sea presents around 200 panels of rock paintings that have been identified to have been made by fisher gatherers that inhabited the place before Chango’s culture. These panels contain more than 1.500 pictographs, representing mainly marine animals, and hunting as well as fishing scenes. It has been suggested that these paintings where made between the 5th and 6th century.

Their main representations are marine animals that can be clearly identified, such as whales (sperm whales, black pilot whales), swordfish, sea lions, hammerhead sharks, stingrays, and turtles. Their representation is simple but naturalistic which facilitates their recognition. Other representations are harder to recognize such as eels, breams, tuna, and dolphins. It is possible to notice, that for those images that can be clearly identified, the painter made emphasis on the features that are characteristical of the animals he/she wanted to paint.

Now, one of the most iconic pictographs from this site, are the ones that represent human beings fishing and hunting some marine animals, like cetaceans. I will leave the wonderful description mentioned by Museo Chileno de Arte Precolombino, that will allow you to imagine those incredible paintings:

In these scenes, the vessels and crews are extraordinarily small, sometimes almost invisible beside the large animals. This size difference is considered to be exaggerated—capturing species this large would have almost certainly capsized the small crafts—which points to a symbolic relation that seeks to drawspecial attention to the great success of the hunt. Still, these compositions convey an attempt by their creators to adjust the size and position of the rafts and prey to create the illusion of distance and depth, making objects appear not only smaller than they are in reality, but also further away. As a result, though at first glance they seem disproportionate, the scenes appear almost realistic”.

As it is possible to see, despite the pictographs that might seem to be simple, they demonstrate a knowledge of the ocean and its inhabitants, developed technology for navigation and hunting. But, also, not less important, they reflect a way of perceiving and constructing their world. This last attribute will explain the huge size of some marine animals, Notably, you might also think that despite those animals were hunted for clothes and food, it seems that there is a significant bond between humans and animals suggesting that: animals are wide, big, fundamental; humans are small, insignificant in this wide world.

Aside from representing sea animals, a lesser portion of depicted creatures are guanacos. Some pictographs represent humans hunting these camelids with bows. It is suggested by some scientists that these representations are lower in number because guanacos were not always hunted. Maybe, only in periods where sea animals could not be haunt, for a sacred or climatical reason.

What would have been the purpose of producing and immortalizing such scenes in red painting on rock surfaces? That is an interesting question. Some scholars suggest that aside from reflecting cultural and identity aspects of a group, they also reflect the complex cosmology of these hunter-gatherer communities. It is suggested that these paintings had a ritual and magical function, producing them would allow hunters to successfully hunt their prays. These representations of paintings by generations and generations would have turned this space into a sacred and special place that would allow human beings to be aided by supernatural forces.

But could it be also a way of teaching the young hunters how to understand marine life and beings? It seems to me that it might also have a pedagogical function. The paintings that present a realistic representation of sea animals might also suggest that they were pedagogical material for teaching about those animals. Highlighting the most iconic features of the animals would have facilitated their recognition by the student. While representing hunting and fishing scenes might have allowed younglings to understand the technologies, techniques and rituals that these practices involved.

Interestingly, some Spanish chroniclers from the 17th described the Chango as savage people, brutish people, poor and barbarians. These descriptions seem to have omitted their fundamental relationship with the sea and the complexity of their culture. Fundamental characteristics as the significant role of the ocean in cultural aspects can also be seen in a culture far ancient than the Changos, as the paintings from El Médano witness a cultural and technological development far more complex than what the Spanish people seemed to believe. For this reason, we should consider rock art as a book that shows us undisclosed and silent remains of a past culture more valuable than the scriptures written in letters.

✶⋆ Versión en Español

En esta ocasión “4 the Love of Art” nos vamos a mover de la era Paleolítica y nos enfocaremos en explorar un fascinante arte rupestre producido por las culturas pre-Chango, ubicadas en el norte de Chile. Este estilo de arte rupestre es conocido como El Médano, por su lugar de ubicación. Como verás, es un ejemplo asombroso de cómo las sociedades de pescadores y recolectores son más complejas de lo que suelen representarlas los estereotipos.

El Médano es un barranco ubicado a 75 km al norte de Taltal, Antofagastam, en el Norte Grande de Chile. El barranco abierto al mar presenta alrededor de 200 paneles de pinturas rupestres que se han identificado como realizadas por pescadores recolectores que habitaron el lugar antes de la cultura Chango. Estos paneles contienen más de 1.500 pictografías, que representan en su mayoría animales marinos, pero también se observan escenas de caza de ballenas y pesca de albacoras. Se ha sugerido que estas pinturas se realizaron entre los siglos V y VI.

Las principales imágenes son animales marinos claramente identificables como: ballenas (cachalote, calderón negro), pez espada, lobos marinos, tiburones martillo, mantarrayas y tortugas. Su representación es sencilla pero naturalista lo que facilita su reconocimiento. Otras representaciones son más difíciles de reconocer como: anguilas, besugos, atunes y delfines. Es posible notar, que para aquellas imágenes que se pueden identificar claramente, el pintor hizo énfasis en los rasgos que son característicos de los animales que quería pintar.

Ahora, uno de los pictogramas más icónicos de este sitio, son las que representan a seres humanos pescando y cazando algunos animales marinos, como cetáceos. Les dejo la maravillosa descripción que menciona el Museo Chileno de Arte Precolombino, que les permitirá imaginar esas increíbles pinturas:

La embarcación y sus tripulantes son extraordinariamente pequeños, a veces irreconocibles al lado del animal. Se piensa que esta diferencia de tamaño es inverosímil dado que la captura de especies de ese volumen los habría hecho naufragar. Obedecería, más bien, a una relación simbólica que pretendía ante todo llamar la atención al gran éxito obtenido en la faena. Sin embargo, da la impresión de que los pintores se dieron el trabajo de acomodar el tamaño y la posición de balsas y presas para crear la ilusión de distancia y profundidad. Lo que es más pequeño no sólo lo es por ser así en la realidad, sino también por encontrarse más alejado. Existe en consecuencia cierta verosimilitud en las escenas, a primera vista tan desproporcionadas”.

Como se puede ver, a pesar de que las pictografías puedan parecer sencillas, demuestran un conocimiento del océano y sus habitantes, además de la capacidad de desarrollar tecnologías avanzadas para la navegación y la caza. Pero, además, no menos importante, reflejan una forma de percibir y construir el mundo. Este último atributo explicará el enorme tamaño de algunos animales marinos. Cabe destacar que también se podría pensar que a pesar de que esos animales fueron cazados para abrigo y comida, parece n sugerir que existe un vínculo significativo entre humanos y animales: los animales son anchos, grandes , fundamentales; los humanos son pequeños, insignificantes en este ancho mundo.

Además de representar animales marinos, una parte menor de las criaturas pintadas son los guanacos. Algunas pictografías representan a humanos cazando camélidos con arcos. Algunos científicos sugieren que estas representaciones son menores en número porque los guanacos no siempre fueron cazados. Tal vez, solo en períodos donde los animales marinos no podían ser cazados por una razón sagrada o climática.

¿Cuál habría sido el propósito de producir e inmortalizar tales escenas en pigmentos rojos sobre superficies rocosas? Esa es una pregunta interesante. Algunos estudiosos sugieren que, además de reflejar los aspectos culturales y de identidad de un grupo, también reflejan la compleja cosmología de estas comunidades de cazadores-recolectores. Se sugiere que estas pinturas tenían una función ritual y mágica, producirlas permitiría a los cazadores cazar exitosamente. Estas representaciones de pinturas de generaciones y generaciones habrían convertido este espacio en un lugar sagrado y especial que permitiría al ser humano ser ayudado por fuerzas sobrenaturales.

Pero, ¿podrían la realización de las pictografías haber sido una forma de enseñar a los jóvenes cazadores a comprender la vida y los seres marinos? Me parece que también podría tener una función pedagógica. Las pinturas que presentan una representación realista de animales marinos también podrían sugerir que fueron material pedagógico para enseñar sobre esos animales. Destacar las características más icónicas de los animales habría facilitado su reconocimiento por parte del alumno. Por ende, las representación de escenas de caza y pesca podría haber permitido a los jóvenes comprender las tecnologías, técnicas y rituales que implican estas prácticas.

Curiosamente, algunos cronistas españoles del siglo XVII describieron a los Chango como gente salvaje, brutal, pobre y bárbara. Estas descripciones parecen haber omitido su relación profunda con el mar y la complejidad de su cultura. Este vínculo fundamental con el mar se pueden ver en una cultura que antecede a los los changos, ya que las pinturas de El Médano son testigos de un desarrollo cultural y tecnológico mucho más complejo de lo que los españoles parecían creer. Por ello, debemos considerar el arte rupestre como un libro que nos muestra restos silenciosos y no revelados de una cultura pasada más valiosa que las escrituras escritas en letras podrían contarnos.

References/ Referencias

Museo de Arte Precolombino. (2009). Pescadores de la Niebla: Changos y sus Ancestros (Fishermen of the Fog: Tha Changos and their Ancestors).

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